(2017-06-06) Cáncer profesional: sólo 18 sustancias reguladas

Los nuevos estándares de exposición profesional para carcinógenos propuestos por la Comisión Europea, considerados altamente inadecuados por los sindicatos, están en línea con los deseos de la industria.

Cromo hexavalente. Este producto químico es tan tóxico que Hollywood hizo una película sobre él. Sin embargo, el cromo hexavalente no es sólo el tema Erin Brockovich, el largometraje de Steven Soderbergh por el que Julia Roberts ganó el Oscar a la mejor actriz Oscar en en el año 2000. Más importante aún, es un químico cancerígeno al que están expuestos 1 millón de trabajadores en la Unión Europea.

Hasta el día de hoy, la legislación europea que ofrece protección frente a este tipo de productos peligrosos abarca un total de tres sustancias químicas (benceno, cloruro de vinilo y polvo de madera) además de amianto y plomo. Mientras que algunos Estados miembros de la UE ya han adoptado unos «valores límite de exposición» para alrededor de 100 sustancias, otros han adoptado pocos o ninguno en absoluto. En consecuencia, la revisión de la directiva de la UE "sobre la protección de los trabajadores frente a los riesgos relacionados con la exposición a agentes carcinógenos o mutágenos en el trabajo" es crucial para los trabajadores que operan en aquellos países que carecen de una reglamentación adecuada. Por ejemplo, el cromo hexavalente (o cromo VI) no está regulado en absoluto en cinco países de la UE, incluida Alemania.

En consecuencia, a pesar de la afirmación de la Comisión Europea de que esta revisión, -anunciada hace más de una década pero finalmente realizada en mayo de 2016- constituye una prioridad, está meramente arrojando muchas esperanzas. Y el grado de decepción que se siente es equivalente a la escala del desafío enfrentado, es decir, 100.000 muertes por cáncer relacionadas con el trabajo en Europa cada año.

Además del coste humano, que es inestimable para los familiares de los fallecidos por la enfermedad, los cánceres relacionados con el trabajo representan una carga financiera para la sociedad de 334.000 millones de euros, según una estimación Instituto Nacional Holandes de Salud Pública y Medio Ambiente (RIVM).

En dos fases, la Comisión sólo ha propuesto valores límite de exposición para 18 productos carcinógenos a los que están expuestos más de 20 millones de trabajadores, en lugar de los 25 inicialmente prometidos. Los Países Bajos, que trabajaron para llevar a cabo la revisión, querían incluir 50. La lista de sindicatos incluía 71 sustancias.

En particular, los sindicatos protestan contra la decisión de última hora de la Comisión de no incluir los humos de los motores diesel. Después de todo, esta segunda causa más grave de cáncer relacionado con el trabajo (después del asbesto) afecta a 3 millones de trabajadores.

Esta falta de legislación provocará "230.000 muertes en la Unión Europea entre 2010 y 2069" , subraya Laurent Vogel, investigador del Instituto Sindical Europeo (ETUI), citando estadísticas de la Comisión. Sin embargo, el objetivo principal de su crítica son los propios valores límite, que a veces son muy superiores a los ya vigentes en algunos Estados miembros.

El ejemplo más espectacular de esto es el infame cromo VI. Reconocido como tóxico desde finales del siglo XIX, el cromo VI sólo ha sido clasificado como un carcinógeno humano conocido desde 1990. Utilizado exclusivamente en la industria, esta sustancia no existe en absoluto en la naturaleza. Los trabajadores están expuestos a él durante los procesos de fabricación o mecanizado, pero no está presente en los productos finales y no presenta ningún riesgo para los consumidores. La soldadura, por ejemplo, emite cromo VI. Sin embargo, su uso principal es para el trabajo de cuero y también algunos objetos de metal, que pueden ser empapados en un baño de cromo VI para que parezcan cromados. Los principales productos en cuestión son grifos, tapones de botellas de perfume y tubos de lápiz labial, donde el cromo se utiliza esencialmente para fines decorativos.

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